De ce nu este squash-ul sport olimpic?

După majoritateea criteriilor, acesta prezintă toate caracteristicile pentru a fi inclus în cadrul Jocurilor Olimpice.

DOUĂZECI ȘI OPT de sporturi au fost contestate la Jocurile Olimpice de la Rio din 2016. Totuși, deși acest număr face imposibilă urmărirea tuturor celor 306 de evenimente, încă nu este suficient să includă toate disciplinele sportive care ar dori să adere. În ciuda unei campanii viguroase desfășurate de Federația Mondială de Squash (WSF), oferta de a adăuga jocul de squash în programul de la Rio a fost respinsă de către Comitetul Internațional Olimpic (IOC) în 2009. Anul trecut, WSF a aflat că sportul va fi exclus şi din cadrul Jocurilor Olimpice din 2020, de la Tokyo, chiar dacă alpinismul, surfing-ul și skateboarding-ul au fost admise. A fost pentru a treia oară consecutiv când oferta ca squash-ul să participe la Jocurile Olimpice a fost respinsă.

WSF și-a exprimat cu ardoare dorința de a se alătura programului Olimpic. Așa au făcut și jucători de squash de top: Nicol David, de opt ori campioană mondială, a declarat în repetate rânduri că și-ar da toate titlurile mondiale pentru o medalie olimpică de aur. Acest lucru face ca ambivalența izbitoare a jocului de golf în ceea ce priveşte meritele de a se alătura jocurilor olimpice să fie şi mai supărătoare. Membrii IOC “ar trebui să fie trași la răspundere pentru acordarea priorității concursului de golf în faţa multor sportivi ambişi și entuziaști care vin dintr-o gamă largă de sporturi din întreaga lume”, a scris recent Will James, fostul campion mondial.

Prin majoritatea criteriilor pe care IOC le folosește pentru a măsura potențialele sporturi, squash-ul pare să aibă un motiv puternic. Are o istorie lungă, datând din anii 1830. Sportul are un adevărat nivel de atracție la nivel mondial: anul trecut, 47 de țări au găzduit evenimente turistice, la care au participat jucători din 74 de țări. Există 1,6 milioane de jucători americani și peste 20 de milioane în întreaga lume, potrivit US Squash. Din punct de vedere logistic, squash-ul s-ar preta destul de uşor la cerinţele jocurilor sportive participante. Evenimentul pe care WSF l-a propus – turnee single pentru bărbați și femei, care includ 32 de jucători – ar putea avea loc în mod exclusiv pe două terenuri din sticlă, fie în interior, fie în exterior. Și squash-ul și-a demonstrat deja aptitudinea în cadrul altor evenimente multi-sportive: mai mult de un milion de oameni au vizionat finalele single la masculin în cadrul ultimelor Jocuri ale Commonwealth-ului. “Vom veni cu ceva special la Jocurile Olimpice”, spune Andrew Shelley, director executiv al WSF.

De ce, atunci, squash-ul a fost în mod repetat respins de către IOC? Poate că cea mai bună explicație este momentul nepotrivit. Până în 2005, WSF nu a făcut o ofertă pentru includerea în Jocurile Olimpice, considerând că nu este încă momentul potrivit pentru acest lucru. În 2016, golf-ul și rugby-ul (în șapte) au reluat jocurile după absențe lungi; aceste sporturi sunt mult mai profitabile decât squash-ul, sporind valoarea comercială a Jocurilor Olimpice. Oferta de Squash pentru anul 2020 a fost afectată și de faptul că evenimentul are loc în Japonia. Regulile noi permit gazdei să propună sporturi suplimentare: datorită acestei schimbări, karate a putut să se alăture programului pentru prima dată. Aceste oferte au fost, de asemenea, blocate de convingerea că sportul nu era potrivit pentru televiziune, mingea fiind greu de urmărit și terenurile fiind greu de filmat. Dar Asociația Profesională de Squash, care gestionează turnee pentru jucători de elită, a investit în “Squash TV”, care a fost lansat acum trei ani: camerele de înaltă calitate au o vizibilitate sporită asupra mingii, la fel ca și terenurile mult mai bine luminate.

WSF consideră că squash-ul s-ar bucura de beneficii semnificative dacă ar fi inclus în Jocurile Olimpice. Deși sportul nu ar primi același impuls financiar ca jocul de rugby în șapte – federațiile olimpice naționale au cheltuit peste 30 de milioane de dolari pentru pregătirea Jocurilor în ultimii patru ani, potrivit World Rugby, corpul de conducere al sportului – includerea în cadrul Jocurilor Olimpice ar mai reprezenta încă un avantaj. Aceasta ar da dreptul sportului la finanțare din partea IOC; Dl. Shelley susține că până și câteva milioane de dolari pe parcursul unui ciclu de patru ani ar face o “diferență substanțială” față de activitatea de dezvoltare a WSF. Cu toate acestea, cele mai semnificative beneficii nu s-ar reflecta în câştigurile financiare, ci în “vizibilitate”, spune el. Includerea evenimentului în cadrul Jocurilor ar duce la creșterea numărului de fani ai squash-ului. Iar perspectiva de a câștiga o medalie olimpică ar oferi tinerilor jucători un alt stimulent pentru a-și desfășura o carieră în acest sport.

Campania pentru includerea în cadrul Jocurilor Olimpice din 2024 este deja în curs de desfășurare. Dl. Shelley insistă că sportul va crește, indiferent dacă va fi sau nu admis. Dar, deoarece țările continuă să prioritizeze sporturile olimpice pentru finanțare, squash-ul riscă să fie lăsat în urmă. “Atât timp cât continuă în poziția sa actuală, sportul are un dezavantaj strategic semnificativ și pierde teritoriul pieței în fața sporturilor rivale”, spune Simon Chadwick, profesor de sport la Universitatea din Salford. Deciziile IOC cu privire la evenimentele ce ar trebui să apară în cadrul jocurilor nu reflectă pur și simplu popularitatea sporturilor din întreaga lume. De asemenea, membrii IOC decid şi care dintre aceste sporturi sunt cele mai potrivite pentru a se dezvolta.